Blood and Bronze : dévoilement de la brutalité de l’Empire britannique au Nigeria

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Blood and Bronze : dévoilement de la brutalité de l'Empire britannique au Nigeria

Dans son livre Sang et bronze : l’Empire britannique et le sac du Béninl’historien Paddy Docherty révèle la brutalité des hauts fonctionnaires britanniques dans la destruction du Royaume du Bénin en 1897. Justifiés par Whitehall à l’époque, les méfaits seraient désormais considérés comme des crimes contre l’humanité.

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« Pour comprendre comment le Royaume du Bénin a été détruit et pillé par l’Empire britannique, j’ai estimé qu’il était nécessaire de vraiment comprendre le contexte de la présence de la Grande-Bretagne en Afrique de l’Ouest à cette époque », déclare Paddy Docherty, historien de l’empire. .

Toute l’attention de l’Empire britannique en Afrique de l’Ouest du milieu à la fin du 19e siècle se procurait de l’huile de palme, vers laquelle de nombreux anciens esclavagistes se sont tournés du jour au lendemain après l’abolition de l’esclavage. D’autres empires européens se sont musclés sur le territoire, ce qui a poussé les Britanniques à pénétrer à l’intérieur des terres.

Cette décision, et la façon dont elle a été menée, a bouleversé le commerce de l’huile de palme dans ce qu’on appelle aujourd’hui le Nigeria, supprimant les intermédiaires nigérians.

En utilisant des documents d’archives du ministère britannique des Affaires étrangères, entre autres preuves citées à la fin du livre, Docherty reconstitue soigneusement la tournure des événements qui ont finalement conduit au sac du Royaume du Bénin.

La note de Lord Salisbury

De 1889 à 1891, les Britanniques ont nommé George Annesley en tant que consul britannique. À ce poste, il gouvernait la région et s’occupait des royaumes qui y étaient bien établis.

La brutalité quotidienne d’Annesley n’est pas passée inaperçue chez elle. Après avoir reçu des informations selon lesquelles des soldats auraient violé en groupe une femme nommée Ekang et qu’Annesley l’aurait maintenue pendant qu’ils commettaient leurs crimes, une enquête a été menée.

Lord Salisbury, à la fois Premier ministre britannique et ministre des Affaires étrangères à l’époque, avait reçu une lettre du greffier sierra-léonais George Turner, qui avait été témoin de la brutalité.

« Lorsque Londres apprend cela, au lieu de se lancer dans des poursuites contre Annesley, ce qu’on pourrait imaginer, compte tenu du poids des preuves contre lui, ils décident de le retirer tranquillement sur une pension, pour éviter toute perte de réputation à l’Empire britannique. », explique Docherty.

Dans une brève note trouvée dans le dossier de l’enquête sur le viol collectif, le secrétaire privé du Premier ministre a écrit que les actes répréhensibles d’Annesley dans l’État d’Oil Rivers étaient très graves et qu’ils étaient connus du public.

Lord Salisbury a écrit un « S », notant qu’il a lu le dossier et a ensuite ajouté un très bref commentaire au bas de la note, « très mauvais en effet ».

« C’est-à-dire qu’il avait lu le dossier et était conscient que les actes répréhensibles d’Annesley étaient en effet très graves, preuve irréfutable que le Premier ministre lui-même connaissait tous les détails des actes répréhensibles d’Annesley et a décidé de les dissimuler au lieu de le punir », dit-il.

Pas cher et désorganisé

Les documents des archives nationales britanniques montrent que la Grande-Bretagne « essayait de faire des choses à bon marché » dans les colonies, car la prise de décision visait toujours à réduire les coûts, dit Docherty.

« La façon dont l’expédition punitive du Bénin a été présentée est souvent comme si c’était une réponse presque justifiable au meurtre d’un certain nombre d’officiers britanniques en janvier 1897 », explique-t-il.

« Les choses étaient souvent très aléatoires et improvisées », dit-il, pointant le sac et la destruction du royaume du Bénin. « Les responsables britanniques pataugeaient souvent, essayant de faire quelque chose dans des domaines qu’ils ne comprenaient tout simplement pas. »

Docherty a trouvé deux cartes britanniques dans les archives montrant l’Afrique de l’Ouest, toutes deux offrant une idée approximative de l’emplacement de Benin City, le site du Royaume du Bénin.

« Ils étaient à environ 200 miles l’un de l’autre. Cela semble absolument farfelu », dit-il.

Afin de s’emparer du royaume et de ses rebelles Oba (roi)Ovonramwen, l’expédition punitive du Bénin a amené l’amiral Harry Rawson, basé au Cap, en Afrique du Sud, à 2 500 milles marins (2 900 milles) de la côte ouest du continent jusqu’à la côte au large de Benin City.

« Cela ressemble à un roman comique, mais il est en fait vrai que l’amiral Rawson a entrepris de détruire Benin City, sans vraiment savoir où il se trouvait », déclare Docherty.

Le royaume a finalement été retrouvé, tout comme ses belles œuvres d’art en bronze, dont beaucoup se trouvent maintenant au British Museum, à la suite de l’expédition. Aujourd’hui, ils sont considérés comme des objets contestés que les responsables nigérians ont demandé à plusieurs reprises aux Britanniques de restituer.

« Un homme très stupide et enthousiaste »

Le « punitif » dans l’expédition punitive du Bénin vient de la mort de James R. Phillips, un sous-commissaire britannique qui a été tué, avec son parti, après que des conseillers locaux envoyés par l’Oba du Bénin lui aient dit d’attendre avant de chercher une audience avec le roi.

Afin de comprendre quel genre d’homme était Philips, Docherty a fouillé dans une nécrologie écrite dans le magazine de son alma mater, Uppingham School, un pensionnat du nord de l’Angleterre.

Il « est mort glorieusement, à leur avis, aux frontières de l’empire », dit Docherty, alors ils ont essayé de le commémorer. Mais la nécrologie réelle met l’accent sur son enthousiasme et sur le fait qu’il est un sportif; rien sur son intelligence ou ses talents.

« L’image qu’ils évoquent accidentellement est celle d’un homme très stupide et très enthousiaste qui place les actions au-dessus de la pensée et est juste le genre de personne à créer une crise pour se lancer dans quelque chose qu’il ne comprend vraiment pas », explique Docherty.

Il ajoute que c’est cela et l’arrogance de Phillips qui ont conduit à sa mort, qui aurait été évitée s’il avait écouté les conseillers du roi.

Héritage de l’Empire britannique

Comprendre cette histoire devient encore plus précieux aujourd’hui, car les choix faits au 21St siècle n’aurait peut-être pas eu lieu, comme le Brexit, si la Grande-Bretagne n’avait pas été si détachée de la réalité de son passé impérial et colonial, soutient Docherty.

« Nous n’avons pas vraiment été forcés de prendre en compte notre héritage impérial, et nous avons largement ignoré notre histoire brutale de colonialisme dans le monde parce qu’il est plus pratique et financièrement avantageux de l’ignorer », écrit-il dans Sang et Bronze.

En parlant des « jours de gloire » de l’empire, les militants du Brexit ont puisé dans cette nostalgie, dit-il.

« Très franchement, si nous avions eu une compréhension beaucoup plus réaliste de notre passé et des réalités de l’empire britannique, le Brexit aurait été une impossibilité. Nous ne rêvions pas de ce passé mythique. Nous ferions de notre mieux pour le défaire.

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